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Ground Crew: Meet Scott Whittier, Warning Coordination Meteorologist 

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  • matthew thorsen

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Things aren't what they used to be in the storm-watching world. In the late 1980s, when Scott Whittier got his bachelor's degree in meteorology, all he had were textbooks and his imagination. Now, meteorologists entering the workforce are trained with 3-D and 4-D models and, according to Whittier, "can forecast circles around me."

What Whittier lacks in the latest training, however, he makes up for in 20-plus years of field experience. A New Hampshire native, he joined the National Weather Service's Burlington field station — located in the airport — in 1993 after stints in Alaska and Connecticut. Now 48, Whittier is a warning coordination meteorologist, which means he's the point person for forecasters, NWS and airport officials, emergency responders, airlines, and local media.

Whittier has two daughters and, according to a sign in his office, would "rather be golfing." But his station monitors most of Vermont and part of New York state, so when ice, snow or thunderstorms strike, he steps into action. The region has seen at least 10 president-declared disasters in the last three years, so for Whittier, watching the weather has been no small chore.

What does a warning coordination meteorologist do?

It's really just in the last five years that I've had this position, which I think is the best of both worlds: I still do some forecasting, but I get to do what I really like to do, which is seeing the emergency operations and seeing how people use our data.

Let's say a hurricane is bearing down on the East Coast right now. What are you doing?

I'll just give you what happened with [Tropical Storm] Irene. I was on vacation leading up to it. Eight days prior to Irene, there was a system developing in the Lesser Antilles, and computer models were hinting that New England could get hit. So we mentioned it in our forecast discussions and sent emails to our local emergency managers saying, "Just to let you know, this is eight days out, but is certainly something that needs to be monitored."

Then what we'll do each day, as it approaches, is update our emergency managers and the media. In fact, I was part of the crew that got evacuated from the emergency operations center in Waterbury during Irene, and had to get moved to a facility over in Burlington.

What kind of hours do you work?

We're a 24/7 operation, and for 20 years I was doing rotating shift work. You could be working midnight to 8 a.m. one week, and another one 4 p.m. to midnight. It stinks. Fortunately, I'm Monday to Friday, 9 to 5 now, but I do stay for severe weather and fill in for vacations and sick leave.

What kind of weather recommendations would you make to travelers?

Best advice is, if you're flexible in your schedule and hear a storm is approaching, see what the airlines can do for you to move your flight back. We don't control that, but from the media reports I've heard, more than likely they'll waive the fee just so they can get people in and out quickly.

Especially since Burlington flies into Newark, JFK, LaGuardia, Philly and D.C., one big storm on the East Coast and you're shutting down most of it. As we saw, unfortunately, near the Christmas holiday some people were stuck seven, eight, nine days. I've never seen a backlog like that, and it wasn't so much what happened here. Be proactive: The airlines aren't going to call you to see if you can leave early.

Rencontrez un employé de l'aéroport

Le monde de l'observation des tempêtes a bien changé. À la fin des années 1980, quand Scott Whittier a obtenu son baccalauréat en météorologie, il ne pouvait compter que sur ses manuels et son imagination. Aujourd'hui, les météorologistes qui arrivent sur le marché du travail ont appris à utiliser des modèles 3D et 4D dans le cadre de leur formation et, selon M. Whittier, ils en savent beaucoup plus que lui sur les prévisions.

M. Whittier n'a peut-être pas suivi les plus récentes formations, mais il possède plus de 20 ans d'expérience sur le terrain, ce qui compense largement. Originaire du New Hampshire, il est entré au service de la station de Burlington du service météorologique national (NWS) – située dans l'aéroport – en 1993, après avoir travaillé en Alaska et au Connecticut. Âgé aujourd'hui de 48 ans, il occupe le poste de météorologiste à la coordination des alertes, ce qui fait de lui une personne-ressource clé pour les spécialistes des prévisions météo, les représentants du NWS et de l'aéroport, les intervenants d'urgence, les compagnies aériennes et les médias locaux.

M. Whittier, qui a deux filles, préférerait se trouver sur un terrain de golf, si on en croit un avis dans son bureau. Mais sa station surveille la situation dans presque tout le Vermont et une bonne partie de l'État de New York, et il n'hésite pas à entrer en jeu lorsque frappent le verglas, la neige ou la foudre. La région a connu une bonne dizaine de catastrophes nationales au cours des trois dernières années, il est donc bien conscient que l'observation des conditions météorologiques n'est pas à prendre à la légère.

En quoi consiste la tâche d'un météorologiste à la coordination des alertes?

Cela ne fait que cinq ans que j'occupe ce poste, qui offre selon moi le meilleur des deux mondes : il m'arrive encore d'effectuer quelques prévisions, mais je fais surtout ce que j'aime vraiment, c'est-à-dire voir aux opérations d'urgence et surveiller l'utilisation des données.

Disons qu'un ouragan s'approche de la côte Est en ce moment. Que faites-vous?

Prenons par exemple la tempête tropicale Irène. Juste avant qu'elle frappe, j'étais en vacances. Un système s'était développé dans les Petites Antilles huit jours auparavant, et les modèles informatiques laissaient entendre que la Nouvelle-Angleterre risquait d'être touchée. Nous l'avons mentionné dans nos discussions sur les prévisions et avons envoyé des courriels aux gestionnaires des mesures d'urgence à l'échelle locale, pour les aviser que la situation méritait d'être surveillée, même si nous avions encore huit jours devant nous.

Chaque jour, à mesure que la tempête approchait, nous envoyions des mises à jour aux gestionnaires des mesures d'urgence et aux médias. En fait, je faisais partie de l'équipe qui a été évacuée du centre d'intervention d'urgence de Waterbury, pendant Irène, et j'ai dû me déplacer dans un établissement de Burlington.

À quoi ressemble votre horaire de travail?

Notre centre est ouvert 24 heures sur 24, sept jours sur sept, et pendant 20 ans, j'ai fait des quarts rotatifs. Une semaine, j'étais en poste de minuit à 8 h, et la suivante, de 16 h à minuit. C'est désagréable. Heureusement, je travaille maintenant du lundi au vendredi, de 9 h à 17 h, mais je reste plus tard lorsque les conditions sont extrêmes et je remplace mes collègues en vacances ou en congé de maladie.

Quels sont vos conseils météo aux voyageurs?

Le meilleur conseil que je peux vous donner, si votre horaire est flexible et que vous savez qu'une tempête approche, est de contacter votre compagnie aérienne pour voir si vous pouvez changer votre horaire de vol. J'ai vu dans certains médias que les transporteurs renonçaient parfois aux frais de modification pour être en mesure de gérer rapidement les allées et venues des passagers.

Comme l'aéroport de Burlington assure la liaison avec Newark, JFK, LaGuardia, Philadelphie et Washington, D.C., une grosse tempête sur la côte Est peut entraîner la fermeture de la majeure partie des installations. Comme nous l'avons malheureusement observé à l'approche des vacances de Noël, certaines personnes ont été immobilisées sept, huit, voire neuf jours. Je n'avais jamais vu pareils retards, et ce n'était même pas vraiment à cause du climat ici. Soyez proactifs : les compagnies aériennes ne vont pas vous appeler pour vous demander si vous pouvez partir plus tôt.

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Charles Eichacker was a staff writer for Seven Days.

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