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Follow the Money to Johnny Swing's Coin Sculptures at the Shelburne Museum 

click to enlarge Johnny Swing in Brookline, Vt. - COURTESY OF PAUL SPECHT
  • Courtesy Of Paul Specht
  • Johnny Swing in Brookline, Vt.

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Johnny Swing made his first chair in 1987. The dramatic "Tack Chair" looks like a pile of oversize nails, perhaps a vague relation to the iconic seat featured in HBO's "Game of Thrones." Never mind its prickly exterior, sitting on it is a different story: The saucer-size rounds of steel are as comfortable as can be.

The Brookline, Vt., artist's first foray into furniture making would foreshadow his lifelong love of and illustrious career in metalworking, marked by deeply playful designs that elevate mundane objects to extraordinary ones.

This spring, the Shelburne Museum celebrates Swing's masterful craft. Seven miles south of downtown Burlington, the world-class institution was founded in 1947 by sugar heiress and folk-art collector Electra Havemeyer Webb. Its year-round exhibition space, the Pizzagalli Center for Art and Education, showcases not only the works for which Swing is best known — sculptural furniture meticulously fashioned from ordinary coins — but also elements of his process from start to finish.

"If you could walk into Johnny Swing's head, this is what you would see," said curator Kory Rogers of "Johnny Swing: Design Sense." The exhibition is on view through June 2, inviting visitors behind the scenes, as it were, and into Swing's creative world.

For Rogers, what makes this show most exciting is its emphasis on lesser-known and seldom-seen aspects of the artist's practice. "We're venerating sketches, molds, tools and prototypes as the works of art," he said.

The front section of the Murphy Gallery, on the upper floor of the Pizzagalli Center, is presented as a more polished exhibition, Rogers explained. By contrast, the back of the gallery has been designed to look like Swing's workspace.

click to enlarge Johnny Swing's light fixtures - COURTESY OF PAUL SPECHT
  • Courtesy Of Paul Specht
  • Johnny Swing's light fixtures

Among the objects on view are five of Swing's massive lamps, some of which writer David Nielsen, in the erstwhile Take Magazine, described as "ominous alien lily pads." Six of the epoxy-covered Styrofoam molds that Swing uses to fashion his celebrated coin-furniture designs are included; Rogers likened these sumptuous, rounded forms to the work of renowned Japanese American sculptor Isamu Noguchi.

Accompanying the show is exhibition text entirely in Swing's own words. The narrative was developed in an unconventional manner: Rogers asked Swing to call his cellphone and leave messages about his work and process. "You could hear the wheels turning — he was very eloquent," Rogers said, adding that he barely needed to edit the artist's words.

Those wishing to see Swing's blockbuster coin designs won't be disappointed. The Pizzagalli Center lobby showcases several of these works, allowing visitors not only to marvel but to sit on them. Imposing and somewhat futuristic, Swing's metallic forms are also astonishingly comfortable, considering they're fashioned almost entirely from tiny bits of metal.

In 1997, Swing modeled his first coin chair after Harry Bertoia's Diamond Chair — one of the most recognizable midcentury modern designs. Swing welded together 6,500 pennies, or $650. He followed that "Penny Chair" with the much larger "Nickel Couch," which became a near-instant success. Today, Swing counts among his collectors and clients the Storm King Art Center in New Windsor, N.Y., as well as fashion house Christian Dior.

Beyond the works' aesthetic appeal and their novel material are philosophical quandaries about value. When, if ever, is money just metal?

"For me, [Johnny] is like this perfect mixture of Marcel Duchamp and the TV character MacGyver," Rogers said. "He sees the potential of everyday objects, and he's very thoughtful in unexpected ways."

Though Swing moved to Vermont in 1995, "Design Sense" is just his second show in the state. The first was hosted in the summer of 2017 at the Bundy Modern, a midcentury modern gallery and sculpture park in Waitsfield. The current exhibition is the first in a new series at the Shelburne Museum focusing on Vermont's creative movers and shakers.

As Rogers explained, he has long felt that the museum — one of the Northeast's largest and most prestigious cultural institutions — has "a responsibility to help promote contemporary artists and designers working in Vermont." (Glass artist Charlotte Potter — the director of Waitsfield's Yestermorrow Design/Build School and sister of Vermont-based rock star Grace Potter — is on the docket for a 2020 exhibition.)

Swing certainly deserves attention in his home state. His works are beautiful and functional, sophisticated and accessible. For those already familiar with him, "Design Sense" will reveal new depth to Swing's process and practice. Those encountering him for the first time are sure to get their money's worth.


click to enlarge Johnny Swing in Brookline, Vt. - COURTESY OF PAUL SPECHT
  • Courtesy Of Paul Specht
  • Johnny Swing in Brookline, Vt.

Johnny Swing a fabriqué sa première chaise en 1987. La spectaculaire « Tack Chair » ressemble à un amas de clous surdimensionnés, évoquant vaguement le fameux siège de la série « Game of Thrones » sur HBO. Ne vous fiez pas à son aspect rébarbatif : les larges disques d'acier qui forment l'assise sont des plus confortables.

La première incursion de cet artiste de Brookline, au Vermont, dans l'univers de la confection de meubles allait se transformer en une passion tenace et une illustre carrière en travail des métaux, marquée par des modèles résolument ludiques qui donnent à des objets ordinaires une dimension extraordinaire.

Ce printemps, le Shelburne Museum célèbre l'ouvrage magistral de Swing. Située à environ 10 km au sud du centre-ville de Burlington, cette institution de classe mondiale a été fondée en 1947 par Electra Havemeyer Webb, héritière d'un empire du sucre et collectionneuse d'art folk. Son espace d'exposition ouvert à l'année, le Pizzagalli Center for Art and Education, présente non seulement les œuvres qui ont fait la renommée de Swing — ses meubles sculpturaux en pièces de monnaie —, mais également des éléments de sa démarche, du début à la fin.

« Si vous pouviez entrer dans la tête de Johnny Swing, c'est ce que vous verriez », dit le conservateur Kory Rogers à propos de « Johnny Swing: Design Sense ». Cette exposition, présentée jusqu'au 2 juin, invite les visiteurs dans les coulisses et dans le monde créatif de Swing.

Pour Kory Rogers, ce qui rend cette exposition aussi intéressante, c'est qu'elle met l'accent sur des aspects moins connus et rarement explorés de la pratique de l'artiste. « Nous traitons les ébauches, moules, outils et prototypes comme des œuvres d'art en soi », souligne-t-il.

Dans la section avant de la galerie Murphy, à l'étage supérieur du Pizzagalli Center, se trouve la partie plus « structurée » de l'exposition, comme l'explique le conservateur. Par effet de contraste, l'arrière de la galerie a été aménagé pour ressembler à l'atelier de l'artiste.

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  • Courtesy Of Paul Specht
  • Johnny Swing's light fixtures

Parmi les objets présentés, on peut admirer cinq des lampes monumentales de Swing, dont certaines ont été décrites par l'écrivain David Nielsen, dans le défunt Take Magazine, comme des « feuilles de nénuphar inquiétantes ». Six des moules en styromousse enduits d'époxy que Swing utilise pour fabriquer ses célèbres modèles en pièces de monnaie sont également exposés; Kory Rogers compare leurs formes rondes voluptueuses à l'œuvre du sculpteur nippo-américain de renom Isamu Noguchi.

Des textes dans lesquels Swing s'exprime dans ses propres mots accompagnent l'exposition. La trame narrative a été élaborée de façon inhabituelle : Kory Rogers a demandé à l'artiste de l'appeler sur son portable et de lui laisser des messages sur son travail et sa démarche. « On pouvait entendre les rouages tourner; il était très éloquent », dit le conservateur, qui ajoute avoir à peine eu besoin de retoucher les mots de l'artiste.

Ceux qui souhaitent voir les meubles en pièces de monnaie les plus connus de Swing ne seront pas déçus. Plusieurs de ces œuvres trônent dans le hall du Pizzagalli Center, permettant aux visiteurs non seulement de les admirer, mais aussi de s'asseoir dedans. Imposantes et d'allure futuriste, les formes métalliques de Swing sont remarquablement confortables même si elles sont faites presque entièrement de bouts de métal.

C'est en 1997 que l'artiste a conçu sa première chaise en pièces de monnaie, d'après la Diamond Chair de Harry Bertoia — l'une des pièces de design moderne les plus facilement reconnaissables du milieu du siècle dernier. Pour ce faire, Swing a soudé ensemble 6 500 pièces d'un cent, ou 650 $. Après cette « Penny Chair », il a créé le beaucoup plus grand « Nickel Couch », qui a connu un succès instantané. Aujourd'hui, Swing compte parmi ses clients et collectionneurs le Storm King Art Center de New Windsor, dans l'État de New York, ainsi que la maison de couture Christian Dior.

Au-delà de leurs qualités esthétiques et de leur aspect inusité, les œuvres de Swing suscitent des questions philosophiques sur la valeur des choses. Dans quel autre contexte, s'il y en a un, l'argent n'est-il que du métal?

« Pour moi, dit Kory Rogers, Johnny représente le parfait hybride entre Marcel Duchamp et MacGyver, le personnage de télévision. Il perçoit le potentiel que recèle le moindre objet courant, et sa démarche est très réfléchie, de façon parfois inattendue. »

Même si Swing est établi au Vermont depuis 1995, « Design Sense » n'est que sa deuxième exposition dans l'État. La première a été présentée à l'été 2017, à la Bundy Modern, une galerie et un parc à sculptures d'inspiration midcentury modern à Waitsfield. L'actuelle exposition est la première d'une nouvelle série au Shelburne Museum mettant l'accent sur les artistes du Vermont qui bousculent l'ordre établi.

Kory Rogers estime depuis longtemps que le musée — l'une des institutions culturelles les plus importantes et les plus prestigieuses du Nord-Est — « a la responsabilité de promouvoir les artistes et les designers contemporains qui travaillent au Vermont ». (L'artiste-verrière Charlotte Potter, directrice de la Yestermorrow Design/Build School à Waitsfield et sœur de la vedette du rock locale Grace Potter, est sur la liste des expositions prévues en 2020.)

Swing mérite certainement qu'on lui accorde de l'attention dans l'État où il réside. Ses œuvres sont à la fois belles et fonctionnelles, sophistiquées et accessibles. Pour ceux qui le connaissent déjà, « Design Sense » révélera de nouvelles facettes de sa démarche et de sa pratique. Et ceux qui le découvriront pour la première fois en auront pour leur argent.

The original print version of this article was headlined "Heavy Metal"

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Rachel is an arts staff writer at Seven Days. She writes from the intersections of art, visual culture and anthropology, and has contributed to The New Inquiry, The LA Review of Books and Artforum, among other publications.

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