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Ground Crew: Vermont TSA Director Bruce McDonald on Keeping Civilians Safe 

click to enlarge Bruce McDonald, federal security director of the Transportation Security Administration for Vermont - OLIVER PARINI
  • Oliver Parini
  • Bruce McDonald, federal security director of the Transportation Security Administration for Vermont

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On September 11, 2001, Bruce McDonald was at Pentagon City, about to get laid off by the United States Postal Service. Things turned out differently when an airplane flew into the Pentagon building across the street.

Instead of being dismissed, "I went over and helped out with casualties," McDonald said. "I helped out wherever I could ... It was very obvious that we had been attacked."

McDonald, now 57, is a veteran of the U.S. Air Force whose career involved setting up remote airfields. He has a master's degree in aviation management; his thesis, written in 1992, focused on terrorism in aviation.

The day after 9/11, McDonald was mobilized by the Air Force Reserve to be the air stage manager out of Delaware's Dover Air Force Base. His role involved prepping C-5 aircrews for missions to the Middle East.

In 2002, McDonald started to work for the Transportation Security Administration, where he continued his career of trying to keep civilians safe; he became its federal security director for Vermont in May 2005. The job is interesting to McDonald in part, he said, because no two days are alike.

"As security director, my job is to partner and match up the capabilities of TSA with local police, other federal authorities, and airport and airline personnel," McDonald explained. His agency also works with highly trained bomb-smelling dogs; the canines and their handlers are a team in this effort.

McDonald briefed BTV on his wide-ranging responsibilities.

For people flying out of Burlington, how long before their plane is scheduled to depart do you recommend they arrive at the airport?

Nationwide, TSA is currently experiencing the busiest travel periods on record. Nationally, TSA screened ... 28.3 million passengers and crew between June 28 and July 9. These high volumes are expected to [continue]. Passengers are encouraged to arrive two hours prior to their flight's scheduled departure.

What is the average time per passenger for passing through security — from getting in line to clearance?

On average, when processing through TSA PreCheck lanes at BTV, passengers wait less than five minutes in line. In standard lanes, passengers wait approximately 10 minutes in line. Peak travel time at BTV typically occurs in the early morning hours. Multiple flights depart [within] minutes of each other.

What tools or metrics have you found are most useful for assessing the effectiveness of airport security? How are these applied at BTV?

TSA practices an intelligence-driven, risk-based approach to security, comprising multiple security methods while utilizing cutting-edge technology and maintaining a flexible, highly trained workforce.

Improvised explosive devices remain the greatest threat to commercial aviation. Continuously evolving measures are part of TSA's efforts to stay ahead of threats, keep passengers safe and constantly increase capabilities through a layered approach to security.

I regularly meet with airport stakeholders, law enforcement officials, and other federal officials and airlines to ensure communication and support are in place, plan emergency exercises, present security directives and discuss how to improve day-to-day operations.

What is the most unusual item ever confiscated at BTV?

A cobra inside a bottle of liquor. It had been embalmed inside of there.

Airline travel can be stressful for people. How are your agents trained to help minimize that stress?

TSA works closely with our airport and airline partners to ensure we are prepared for day-to-day operations. Through our collaboration, we ensure we are fully staffed and prepared. Our TSA officers follow the agency core values of integrity, respect and commitment. In addition to protecting the nation's transportation system, TSA officers strive to treat each traveler and situation with respect. Employees of TSA are held to a high standard of conduct and are expected to behave professionally, acting with conviction and honesty.

If a passenger plans to travel and requires additional assistance, our TSA Cares hotline is available to assist them in arranging for help from one of our passenger support specialist[s] at BTV.

What can passengers do to facilitate their passage through airport security?

Passengers should contact TSA ahead of time with any questions about rules and requirements. Passengers might find checking their luggage helpful. Higher volumes [of travelers] create more baggage and longer lines at security.

Be prepared. Always check personal belongings/carry-ons for prohibited items before going to the airport. Ensuring your luggage has no prohibited items makes for a better screening experience and allows our officers to stay focused on their job — keeping the traveling public safe.

Have appropriate ID and your boarding pass out and ready to go. Standard screening requires that you take your laptop out of your bag. Wearing shoes you can get off and on easily also helps keep everyone behind you in line happy,

What's the point of passengers taking their shoes off?

Because of Richard Reid, the shoe bomber. We had a gentleman who came through [BTV in mid-July] with a knife in his shoe.


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  • Oliver Parini
  • Bruce McDonald, federal security director of the Transportation Security Administration for Vermont

Le 11 septembre 2001, Bruce McDonald était sur le point d'être licencié de la division de l'aviation et du contrôle de qualité de l'United States Postal Service, à Pentagon City. Mais les choses ne se sont pas passées comme prévu quand un avion s'est écrasé dans le Pentagone, de l'autre côté de la rue.

Il n'y a pas eu de licenciement. « J'ai traversé la rue pour aider les secouristes, dit Bruce. J'ai fait tout ce je pouvais. C'était évident que nous avions été attaqués. Ma journée avait mal commencé, mais elle a vraiment pris une tournure tragique. »

Bruce, qui a maintenant 57 ans, est un vétéran de l'U.S. Air Force qui s'occupait notamment d'aménager des terrains d'aviation en région éloignée. Il possède une maîtrise en gestion de l'aviation; sa thèse, rédigée en 1992, portait sur le terrorisme aérien.

Le lendemain du 11-Septembre, il a été mobilisé par l'Air Force Reserve pour diriger le service d'escale aérienne à la base de Dover, dans le Delaware. Il était chargé de préparer les équipages d'aéronef C-5 pour des missions au Moyen-Orient.

En 2002, Bruce est entré au service de la Transportation Security Administration, où il a poursuivi sa carrière comme responsable de la sécurité des civils, puis il est devenu directeur fédéral de la sécurité de cette agence pour le Vermont en mai 2005. Cet emploi lui plaît parce qu'aucune journée ne se ressemble.

« En tant que directeur de la sécurité, explique Bruce, mon travail consiste à mettre en rapport la TSA, la police locale, les autres autorités fédérales, le personnel de l'aéroport et les compagnies aériennes. » Son agence fait également appel à des chiens renifleurs d'explosifs hautement entraînés, qui travaillent en équipe avec leurs maîtres.

BTV s'est entretenu avec Bruce pour en savoir plus sur ses vastes responsabilités.

Combien de temps avant l'heure de départ prévue recommandez-vous aux voyageurs d'arriver à l'aéroport de Burlington?

Actuellement, la TSA enregistre une période d'achalandage record dans les aéroports du pays. À l'échelle nationale, 28,3 millions de passagers et de membres d'équipage ont passé nos contrôles entre le 28 juin et le 9 juillet. On s'attend à ce que ces volumes élevés se maintiennent. On conseille aux passagers d'arriver à l'aéroport deux heures avant leur heure de vol prévue.

Combien de temps faut-il en moyenne à un voyageur pour passer la sécurité à compter du moment où il entre dans la file d'attente?

De façon générale, les passagers inscrits au programme PreCheck de la TSA attendent en ligne moins de cinq minutes à BTV. Dans les files standards, l'attente est de 10 minutes. C'est habituellement au petit matin que l'achalandage est au plus fort à BTV, car plusieurs vols décollent à quelques minutes les uns des autres.

Quels sont les outils ou paramètres les plus utiles pour évaluer l'efficacité de la sécurité dans les aéroports? Comment s'en sert-on à BTV?

La TSA privilégie une approche axée sur le risque et le renseignement en matière de sécurité, qui s'appuie sur diverses méthodes, tout en faisant appel à des technologies de pointe et à des employés flexibles et hautement qualifiés.

Les engins explosifs artisanaux demeurent la plus grande menace pour l'aviation commerciale. Nos mesures évoluent constamment afin de prévenir les dangers, d'assurer la sécurité des passagers et de rehausser nos capacités, à la faveur d'une approche multiniveau.

Je rencontre régulièrement les intervenants dans les aéroports, les forces de l'ordre et d'autres représentants du gouvernement fédéral et des compagnies aériennes pour veiller à ce que des mécanismes de communication et de soutien soient en place, planifier des exercices d'urgence, présenter des directives de sécurité et discuter des moyens d'améliorer nos opérations quotidiennes.

Quel est l'article le plus inusité que vous ayez confisqué à BTV?

Une bouteille d'alcool contenant un cobra. L'animal était embaumé à l'intérieur.

Les déplacements aériens sont stressants pour certaines personnes. En quoi vos agents sont-ils formés pour aider à apaiser ce stress?

La TSA travaille étroitement avec ses partenaires dans les aéroports et les compagnies aériennes pour s'assurer que son personnel est bien préparé au quotidien. Cette collaboration nous permet de veiller au bon déroulement des activités. Nos agents adhèrent aux valeurs de la TSA : intégrité, respect et engagement. En plus de protéger le système de transport du pays, ils s'efforcent toujours de traiter chaque voyageur et chaque situation avec respect. Nos employés sont tenus d'observer les normes de conduite les plus rigoureuses et de se comporter de façon professionnelle, avec conviction et honnêteté.

Si une personne prévoit voyager et nécessite un soutien supplémentaire, elle peut appeler notre ligne d'assistance TSA Cares pour recevoir l'aide d'un de nos spécialistes du soutien aux passagers à BTV.

Que peuvent faire les voyageurs pour faciliter leur passage au contrôle de sécurité de l'aéroport?

Les passagers peuvent communiquer avec la TSA au préalable s'ils ont des questions sur les règles et les exigences. L'enregistrement des bagages est également conseillé, car plus le volume de passagers est élevé, plus il y a de bagages, ce qui rallonge les files d'attente à la sécurité.

Soyez préparé. Vérifiez toujours qu'il n'y a pas d'articles interdits dans vos effets personnels et vos bagages à main avant d'arriver à l'aéroport. Cela facilite le contrôle et permet à nos agents de rester concentrés sur leur travail, c'est-à-dire assurer la sécurité du public.

Ayez vos pièces d'identité et votre carte d'embarquement à portée de main. La procédure standard veut également que vous sortiez votre ordinateur portable de votre bagage au contrôle. De plus, assurez-vous de porter des chaussures qui s'enlèvent et se remettent facilement pour ne pas faire attendre inutilement les autres passagers.

Pourquoi demander aux passagers d'enlever leurs chaussures?

C'est à cause de Richard Reid, surnommé le « Shoe Bomber ». À la mi-juillet, un homme s'est également présenté à BTV avec un couteau dans sa chaussure.

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