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Sleigh Day: Snowfall Brings Sleigh Rides at Shelburne Farms 

click to enlarge Pat Palmer and his draft horse team at Shelburne Farms - COURTESY OF JEAN CROSS
  • Courtesy Of Jean Cross
  • Pat Palmer and his draft horse team at Shelburne Farms

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When snow first flies in Vermont, many locals head for the hills — to ski or snowboard, that is. Pat Palmer is interested in a different kind of riding.

Every December, the Vermont farmer harnesses his draft horses to a sleigh. For more than 20 years, he's spent his winters showing visitors the beauty and splendor of Shelburne Farms, a scenic 1,400-acre sustainable farm along the shores of Lake Champlain. It's located just seven miles south of Burlington.

Despite stiff winds that sweep off the lake and temperatures that can drop into the single digits, 71-year-old Palmer counts himself as lucky: He doesn't describe his job as "work." For him, dashing through the snow-covered woods and fields of the picturesque estate is about as good as it gets.

"People often say, 'Poor you. You're out here all day,'" Palmer observes. "But if you're dressed for it, you're fine."

Palmer first got into draft horses several decades ago when he considered using them for logging, a project that eventually proved unsuccessful. For a time he and his wife, Cathy, offered trail rides on their 55-acre Thornapple Farm in New Haven. But they eventually decided it was too risky putting strangers on horseback with little to no riding experience.

"No matter how good the horse is, sometimes the personalities just don't click," he explains. "Giving sleigh rides, I have control of the horses, and people just go along for the ride."

Today, Palmer works exclusively with Percherons, which are among the largest of the draft-horse breeds. His biggest measures 18 hands at the shoulders, or six feet tall, and tips the scale at more than 2,000 pounds.

But Palmer's horses are as docile as they are powerful. Cathy, a farrier's daughter, grew up around horses and learned early on how to read their temperaments. So when Palmer travels to a horse auction, he always brings his wife along to ensure he brings home the right personality.

Even after years of running the same routes at Shelburne Farms, Palmer says the sleigh rides haven't lost their charm for him. He generally takes passengers through the farm's Church Woods and back, which is usually a windy trip. Along the way, they often spot deer, which have grown accustomed to the horse team.

"Even though we have bells," he says, "sometimes the deer will stand 10 feet inside the woods and watch us go by."

When Palmer's horse team isn't pulling a sleigh, it's hauling trash for the towns of Bristol and Middlebury. One summer two decades ago, when Palmer's conventional trash-hauling business had grown large enough to require a second truck, he used a pair of draft horses instead. He's done so ever since.

click to enlarge Pat Palmer and his Percherons - COURTESY OF MARSHALL WEBB/SHELBURNE FARMS
  • Courtesy Of Marshall Webb/shelburne Farms
  • Pat Palmer and his Percherons

Though trash pickup is still Palmer's bread and butter, he also gets hired to transport brides and grooms in a stylish horse-drawn carriage. And he's facilitated plenty of weddings.

"I get a lot of guys who will propose to their girlfriends on the sleigh," Palmer reports. "I bet I've had 25 or 30 people [do so] over the years."

One Valentine's Day, he recalls, a man hired him to stay after the regular trips at Shelburne Farms for a private sleigh ride. Palmer's customer spent the entire afternoon arranging bagged candles in the snow along the sleigh route. When curious passengers asked about the mood lighting, he explained it was for a fellow who intended to ask for his girlfriend's hand in marriage. "One girl says, 'Well, if she says no, I'll say yes!'" Palmer recalls.

Palmer's enthusiasm for his animals is contagious. Over the years, he estimates, he's taught two dozen young people how to drive, mostly by letting them accompany him on his trash route. Usually they're teenagers, though he's taught kids as young as 10. For some, their interest begins with Palmer's invitation to take the reins.

"There have been so many young people ... who get off the sleigh and are in seventh heaven because they were able to drive the team," says Jean Cross, an employee of Shelburne Farms. "That's how he got me."

About eight years ago, Cross called Palmer shortly before Shelburne Farms' annual Winterfest and offered to help him with the sleigh rides. He agreed.

"It was colder than cold, but we had so much fun," recalls Cross, who's now treasurer of the Green Mountain Draft Horse Association. "After a couple of trips around the farm, I don't think he ever touched the lines again. He let me drive the whole time."

For first-time sleigh passengers, Palmer recommends bundling up even more warmly than they think they should — though Palmer himself may look underdressed. He designed and built his own sleigh so he can drive standing up, which keeps him warm. If that sounds uncomfortable, he never complains.

"I just love it," Palmer says. "Best job in the world."

Ride on!

Shelburne Farms offers daily sleigh rides every half hour, 11 a.m. to 2 p.m., December 22 through January 1 (excluding Christmas Day), then on weekends through February. All rides are weather permitting.


click to enlarge Pat Palmer and his draft horse team at Shelburne Farms - COURTESY OF JEAN CROSS
  • Courtesy Of Jean Cross
  • Pat Palmer and his draft horse team at Shelburne Farms

Quand les premiers flocons tombent sur le Vermont, de nombreux habitants de la région se ruent vers les montagnes – pour skier ou faire de la planche, bien sûr. Pat Palmer, lui, s'intéresse à une toute autre activité de glisse.

Chaque année, en décembre, ce fier Vermontois attelle ses chevaux de trait à une calèche. Depuis plus de 20 ans, il passe ses hivers à faire découvrir aux visiteurs les splendeurs de Shelburne Farms, un domaine agricole pittoresque de 567 hectares, au bord du lac Champlain, qui privilégie un modèle d'exploitation durable. Et c'est seulement à 11 km au sud de Burlington.

Malgré les vents forts qui balayent le lac et les températures qui peuvent descendre largement sous zéro, Pat, âgé de 71 ans, s'estime chanceux : il ne voit pas son travail comme une corvée. Pour lui, il n'y a vraiment rien de mieux que de glisser sur la neige à travers champs et boisés dans sa calèche.

« Les gens s'en font souvent pour moi quand ils voient que je suis dehors toute la journée, dit-il. Mais quand on est bien habillé, tout va bien. »

Pat a eu ses premiers chevaux de trait il y a plusieurs décennies, à l'époque où il pensait les utiliser pour l'exploitation du bois, un projet qui n'a jamais abouti. Pendant un certain temps, lui et sa femme Cathy ont organisé des promenades à cheval sur leur domaine de 22 hectares, Thornapple Farm, à New Haven. Mais ils se sont ravisés, considérant que c'était trop risqué de faire monter des étrangers ayant peu ou pas d'expérience en équitation.

« Vous pouvez avoir le meilleur cheval, mais parfois, les personnalités ne cliquent tout simplement pas », explique-t-il. Par contre, en calèche, c'est moi qui dirige les chevaux, et les visiteurs n'ont qu'à profiter de la balade. »

Aujourd'hui, Pat travaille uniquement avec des Percherons, qui comptent parmi les plus grands chevaux de trait. Son plus grand cheval mesure 18 paumes au garrot, ou 1,83 m, et pèse plus de 900 kg.

Mais les chevaux de Pat sont aussi dociles qu'ils sont puissants. Cathy, qui est fille de maréchal-ferrant, a grandi entourée de chevaux et a appris très tôt à « lire » leur tempérament. Quand Pat se rend à une vente aux enchères de chevaux, il amène toujours sa femme avec lui pour être sûr de ramener des bêtes qui ont la bonne personnalité.

Même si cela fait des années qu'il effectue le même circuit à Shelburne Farms, Pat dit que les tours de calèche n'ont rien perdu de leur charme pour lui. En général, il fait passer les visiteurs par Church Woods, le boisé du domaine, avant de revenir à son point de départ, un trajet qui ne manque pas d'attrait. En chemin, on peut souvent apercevoir des cerfs, qui sont maintenant habitués à voir passer ce drôle d'attelage.

« Même si nous faisons tinter nos grelots, dit-il, les cerfs se tiennent à quelques mètres de nous dans le boisé et nous regardent passer sans broncher. »

click to enlarge Pat Palmer and his Percherons - COURTESY OF MARSHALL WEBB/SHELBURNE FARMS
  • Courtesy Of Marshall Webb/shelburne Farms
  • Pat Palmer and his Percherons

Quand les chevaux de Pat ne tirent pas une calèche, ils transportent des déchets pour les villes de Bristol et de Middlebury. Il y a une vingtaine d'années, quand l'entreprise de transport de déchets de Pat est devenue assez importante pour justifier l'achat d'un deuxième camion, Pat a plutôt décidé de faire appel à deux chevaux de trait. C'est ce qu'il fait encore à ce jour.

Bien que le ramassage de déchets soit toujours le principal gagne-pain de Pat, on recourt également à ses services pour transporter de jeunes mariés dans un élégant carrosse tiré par des chevaux. Et des mariages, il en a vu passer!

« Ça arrive souvent que des hommes demandent leur copine en mariage dans la calèche », dit-il. C'est arrivé au moins 25 ou 30 fois au fil des années. »

Une fois, à la Saint-Valentin, un homme a payé Pat pour qu'il reste après sa journée de travail normale à Shelburne Farms pour un tour de calèche privé. Son client a passé tout l'après-midi à disposer des bougies dans la neige le long du circuit. Quand les passagers curieux lui demandaient pourquoi un tel éclairage d'ambiance avait été installé, Pat leur expliquait que c'était pour un gars qui avait l'intention de demander sa petite amie en mariage. « Une fille m'a dit que si la fiancée disait non, elle dirait oui à sa place! », raconte Pat.

L'amour que Pat voue à ses animaux est contagieux. Au cours des années, il estime avoir montré à une vingtaine de jeunes comment conduire une calèche, principalement en les laissant l'accompagner durant le ramassage de déchets. Habituellement, ce sont des ados, mais Pat dit avoir enseigné à des enfants aussi jeunes que 10 ans. Certains ont eu la piqûre après avoir tenu les rênes grâce à Pat.

« J'ai vu tellement des jeunes flotter sur un nuage en descendant de la calèche parce qu'ils avaient pu la conduire, dit Jean Cross, une employée de Shelburne Farms. C'est comme ça qu'il m'a eue! »

Il y a environ huit ans, Jean a appelé Pat peu après l'annuel Winterfest à Shelburne Farms pour lui offrir de l'aider pour ses tours de calèche. Il a accepté.

« Il faisait un froid polaire, mais on s'est vraiment bien amusé », se remémore Jean, qui est maintenant trésorière à la Green Mountain Draft Horse Association. « Après quelques trajets autour de la ferme, il m'a cédé les rênes et ne les a plus repris. Il m'a laissé conduire jusqu'au bout. »

Pour ceux qui en sont à leur premier tour de calèche, Pat conseille de s'emmitoufler encore plus qu'ils le croient nécessaire, même si lui-même peut sembler ne pas être assez habillé. Il a conçu et fabriqué sa propre calèche de sorte qu'il puisse la conduire debout, ce qui le garde au chaud. Si cela peut sembler inconfortable, Pat ne se plaint jamais.

« J'adore ça, » s'exclame-t-il. « C'est le meilleur travail au monde! »

Ride on!

Shelburne Farms offre quotidiennement des tours de calèche toutes les demi-heures, de 11 h à 14 h, du 22 décembre au 1er janvier (sauf le jour de Noël), puis les week-ends jusqu'en février. Tous les tours sont sous réserve de la météo.

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Ken Picard

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Bio:
Ken Picard has been a Seven Days staff writer since 2002. He has won numerous awards for his work, including the Vermont Press Association's 2005 Mavis Doyle award, a general excellence prize for reporters.

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